深入了解開源硬體公司Adafruit

七月 4, 2017
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有些公司就是充滿魅力,又能巧妙地與其天性做平衡。他們懷著勇氣和決心領先業界,展開大膽、冒險、最後又會被證實是正確的行動。Adafruit就是這樣的一間公司。2005年,Adafruit由麻省理工學院工程師Limor Fried(Ladyada)在一間學校宿舍創立,提供線上DIY電子元件學習資源和市場平臺。如今,Adafruit已經是一間成功的、由社群驅動的電子元件公司、教育資源網站和Maker社群,於美國紐約曼哈頓蘇活區成長茁壯。
Limor認為Adafruit成功的關鍵有三,「一是將焦點放在別人身上,二是無條件相信自己可以同時兼顧良善的使命和成功的企業,三是將冒險犯難當作朋友,而且你的競爭對象永遠是自己 。」
正是這樣高尚的信念,讓Adafruit顯得與眾不同。這間公司在成長過程中始終堅守這些原則,進而打造出愈來愈開放開源的公司文化,令人讚賞。
由於個人的成長環境使然,Limor比其他Maker更早擁抱開源文化。「波士頓和MIT都有著深刻的開源文化,」她說,「我年少時,身邊都是GNU作業系統/自由軟體基金會(FSF)的人們,以及其他開源軟體社群的人。我看著開源軟體學會寫程式,因此對於自己羽翼漸豐的硬體事業,也是持相同的態度。」
「我從來沒想過會有回報,」她說,「但我有著強烈的信念,如果最後成功了,如果最後賺錢了,那也很棒。」
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SpokePOV。Adafruit提供

打從一開始,Adafruit的產品如MiniPOV(視覺暫留)、SpokePOV(腳踏車輪專用的POV)和MintyBoost(全世界第一個開源充電器)等就有著完善的設計、操作方便的套件和元件以及詳盡的線上教學和操作影片。如今,Adafruit共推出了超過3,500種產品,包含超過400種原創設計。由這些努力加上Adafruit Learning System所提供的教育資源看來,Adafruit比起其他組織付出了更多心力在將電子裝置變得平易近人,提供更有趣、更簡單、更好用的體驗給對DIY有興趣的大眾。

衝勁和熱情

任何認識Limor和她的夥伴Phillip Torrone(Mr. Ladyada)的人,都知道Adafruit對他們來說是相當重要的存在。他們不分晝夜地熱情投入這間公司、這個社群和這個使命。Limor如何做到身兼Adafruit執行長和網路紅人(網名Ladyada),還要製作Adafruit在YouTube頻道的大部分影片(以及其他線上內容),同時也是主要的產品設計師呢?光想就覺得累。
「其實方法就是排定優位順序和有效地管理時間。」她說,「我做計劃時,都會想著如何能激勵團隊的大多數人。我會為此卯足全力 。」她繼續說道,「若要領導一個團隊,找出所謂的『非定常多項式時間』(Nondeterministic polynomial time,NP)問題很重要──這些任務可會能需要一定的時間和心力去完成,但它們可以很快地被審核。我會把『多項式問題』交給團隊執行,讓他們能快速接手,從實作中學習並練習新的技能。接著再回過頭來,讓我檢查最終成果。」
Limor也採用大量的直播來節省編輯影片的時間──將內容產製時間做最有效的利用。「有時,我會一邊忙其他事情一邊直播,或是直播我設計印刷電路板的過程,那個時間我就可以達到『一石二鳥』的效果。」
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Limor結束了一天的工作,坐在她的辦公桌旁。這也是她從事廣播和直播的位置。Hep Svadja攝

「制訂時程表時,平衡固定和隨性的的行程很重要。」她談到如何安排時間時表示,「舉例來說,我無法排開每週三晚上的直播以及每週固定的團體或個人會議,但期間的零碎時間可以自由安排。『自由時間』專門處理突然冒出的小事。最困難的部分則是要將適當的工作排在適當的自由時間內。這需要練習和經驗,知道自己可以在這些零碎時間內完成這些事。 」
即使事業已經相當成功,Limor仍積極參與工程的部分。「我還是會親自設計或審核所有的硬體,以及批准其他存貨的樣本。」她補充,「至於比較複雜且重要的硬體專題,我就交給我們超棒的無線嵌入式系統工程師KTOWN (Kevin Townsend)來處理韌體、設計和硬體的部分。」Limor通常都將時間花在產品測試和配件的設計上,她表示這些幾乎都是由她包辦,「我會設計測試機臺,內部製造團隊再根據我的原型製作機臺。」Limor堅持必須做好測試和品管。她表示,他們花了許多時間和成本在測試/編程/確認階段。「我努力優化這三個階段,」她說,「我們在此重複利用大部分的設計。例如,我們所有的開發板都是用執行OpenOCD(開源的晶片除錯程式)和使用PiTFT螢幕(和Raspberry Pi相容的Adafruit觸控式螢幕)的Raspberry Pi 3測試。」她繼續說道,「這是非常方便複製、小巧可愛又獨立的測試機臺,成本也不高。」

如何做到?

「我研發產品時會傾聽社群的意見,」Limor表示,「在Maker Faire、科技展或我們的節目Show and Tell等場合,我會設法了解大家在做什麼,最近流行什麼,大家遇到哪些問題。接著,我會想辦法解決問題。」
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Hep Svadja攝

「這些問題會在我的心中『盤旋』,每當看見新晶片或設計概念,我就會用它來『測試』,」她說。「有時候,那表示需要用既有的解決方式來解決新的問題。舉例來說:PCA9685是LED驅動晶片。但當我看到它的規格說明書註明它可以調整PWM(脈衝寬度調變)頻率和高位元計時器,表示它也很適合控制伺服馬達和機器人。它的說明書上並沒有這項建議,但最後這成為了PCA9685最主要的用途。」
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Hep Svadja攝

Adafruit的Circuit Playground是內含感測器和LED的全方位電路板(位居Adafruit暢銷榜),為老師和家長提供更基礎的兒童學習教材。「老師和家長很喜歡讓孩子製作穿戴式裝置和Arduino專題,但他們不可能在45分鐘的課堂內讓學生設定筆記型電腦和教學生如何設置麵包板等。他們希望能有不用焊接或使用麵包板的教材,而且價格在20美元內。工程師都明白,當侷限愈多,製作過程就會愈有趣。」
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Andrew Tingle攝

Limor隨即指出,這並不是設計新產品最困難的部分。「硬體按理來說是最容易解決的部分,真正困難的是韌體、軟體和支援。」她說,「例如,我們目前正將心力放在MicroPython/CircuitPython上。這項計畫主要是由Tony DiCola和Scott Shawcroft負責。硬體只花了幾天設計,但光是連接Python和處理器就花了好幾個月。」
儘管如此,Limor依然睡眠充足。「我每天都睡10~12小時,睡很多!」她說。她也喜歡和鍾愛的黑貓MOSFET相處,我們經常可以在編程直播中見到牠。與Limor實際相處過後,你會感覺到她的工作和生活分得並不是很清楚,當我問她休息時都在做什麼,她說除了陪MOFSET玩外,就是「改造」。
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Vance正在為測試失敗的晶片除錯。Michele表示,除錯可以讓製造流程更順利、更有效率

開源企業

Adafruit不只是擁護開源軟硬體的企業和社群,他們本身的內部營運方式也是開源的,並與其他專業Maker/小型企業社群分享。每週他們會在Adafruit部落格刊登標有#MakerBusiness的文章,在每日新聞通訊AdafruitDaily.com也記錄著開源Maker產業的成就和挑戰。「我們從出貨量到協助Maker設計商標,無所不談。」Limor說,「這是我們提供的公共服務。在我創業之初,這些資源都十分缺乏,這是我們回饋社會的方式。」
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Michele Santomauro和Vance Lewis手持輪捲,準備放入取放機臺

Adafruit節目

Adafruit創立了好幾個備受矚目的YouTube節目(youtube.com/user/adafruit),以下是我們的最愛:
Electronics Show and Tell(美東時間星期三晚上7:30 ,多人視訊直播)
每週一次多人視訊直播,讓不論老少生熟的Adafruit顧客在此展示自己用Adafruit產品做出來的專題。Ladyada有不少新產品的靈感就是來自這個節目。
Ask an Engineer(美東時間星期三晚上8:00 )
最常青的每週網路直播節目,專門探討電子工程。這個節目由Ladyada主持,她會耐心清楚地回答觀眾的問題、試驗產品以及邀請工程師和Maker一起對談。
Live from the Desk of Ladyada(自行查看節目時間表)
看看Ladyada工作的樣子。這個節目也是學習電子學、電路設計和故障檢修、編寫程式碼等的好管道。
3D Hangouts(美東時間星期四下午3:00 ET)
Noe Ruiz和Pedro Ruiz跟大家一起暢談3D列印和桌面製造。
Collin’s Lab(自行查看節目時間表)
古怪、聰明又幽默的Collin Cunningham會在這個節目中教觀眾基礎電子學,如元件的功用、如何組裝基本電路和如何使用電子工具等。全程西裝筆挺。
John Park’s Workshop(自行查看節目時間表)
眾所皆知的Make天才John Edgar Park會在這個節目中打造各種稀奇古怪又有創意的科技專題,例如錯覺、客製道具和機器人等,同時教大家專題所需的技能。

State of the Fruit

員工之間的互助文化是Adafruit的驕傲。Limor表示她特別樂見員工的成長,她也很滿意自己所提供的員工福利。Limor也提到,Adafruit持續地將重要的電子製造技術引進美國,尤其是紐約市。Adafruit所創造的正向開源文化也吸引來自世界各地的天才工程師和Maker,支持以社群為本的產品和文化,並且在這裡工作。
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Adafruit團隊。Andrew Tingle攝

每週Adafruit都會召開全體員工會議「State of the Fruit」,召集所有人來了解現況、腦力激盪新點子、討論即將推出的新產品和新計畫以及和整個團隊聯繫。每次開完會,他們都會有一個Hug Report。
「Hug Report與『除錯報告』(Bug Report)相反,」Limor表示,「讓每個人都有對某人說謝謝的機會。這看似小事,其實很重要,只要我們互相讚美對方,工作效率和自我價值都會提升。這也是社群和顧客會注意到的事情。」員工會在Hug Report上指出誰在職責之外,做了什麼特別值得嘉獎的事情。這可能是一般的感謝,如備料部門Biniam Tekola曾說,「感謝我們有一位堅強的女性領導著這家如此多元的公司」,也可能是很明確的感謝,如加工部門Dano Wall感謝同事Vance Lewis,「他對那些沒人想碰的電路板做了無數次修改。」
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在製造部門工作站工作的員工。Andrew Tingle攝

Adafruit學習系統

Adafruit在成立之初,就將提升民眾電子學技能和興趣擺在第一位 。2012年,Adafruit成立了Adafruit Learning System,提供免費的電子學線上學習資源。這個有著完善設計和維護的系統共有超過1,000種淺顯易懂的教材,涵蓋電子學、Raspberry Pi、Arduino、Flora/穿戴式運算、物聯網、NeoPixels、3D列印、LED等Maker社群有興趣的主題。
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Hep Svadja攝

Ask an Engineer的難忘時刻

七年來的每個禮拜,Adafruit都會邀請Maker、駭客、工程師和專家出席Youtube節目Ask an Engineer。Ladyada會在節目現場回答工程問題、展示新產品和解說各種電子學概念。Ask an Engineer、Show and Tell等Adafruit節目的特色,除了將複雜的問題變得平易近人外,觀眾的組成也非常多元,包含了各種年齡層、職業、性別和程度。Ladyada談及了她最難忘的時刻:
「我經常邀請同樣身為工程師的朋友Amanda Wozniak上節目。有一次,她在節目中分享了一位家長的來信,這位家長有一名11歲的女兒,經常收看Ask an Engineer。她問,『男生也會從事工程嗎?』」Ladyada說,她在去年的全球駭客大會(HOPE)上也被一位小女孩問了同樣的問題。「這些女孩從來沒經歷過女人不從事工程的世界。」
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Lior和一名11歲的未來工程師在HOPE會議合影。Adafruit提供

有著這些全心奉獻、雄心壯志的開源軟硬體支持者,以及諸如Limor Fried和Adafruit等有力的Maker企業,未來開源精神一定會繼續發揚光大。

Adafruit

件號:2005

產品說明

有關DIY電子學的線上學習資源、市場平臺和Maker社群

技術資料

  • Adafruit在位於曼哈頓、佔地5萬平方英尺的工廠中雇用了105位員工
  • 100%女性出資經營,沒有融資,沒有創投
  • 2016年營收4,500萬美元
  • 2016年接下第100萬筆訂單
  • 每個月1,400萬網站瀏覽率和200多萬訪客
  • 3,400萬YouTue瀏覽率和20.7多萬訂戶
  • 社群網站:11.9萬以上Twitter追蹤者,210萬G+追蹤者(Ladyada有400萬),7.7萬臉書訂戶,5.1萬Instagram追蹤者
  • Limor Fried曾經登上Wired(2011年11月)雜誌封面,被Entrepreneur雜誌封為2012年年度創業家。
  • Limor是紐約市工業諮詢委員會(NYC Industrial Business Advisory Counvil)的創始成員。
  • Adafruit在美國前20大製造公司排名11,被Inc,雜誌列為紐約市第一,名列Inc.雜誌5,000家「成長最快的私人企業」。
  • 2016年,Limor獲頒白宮「傑出領袖」。

功能

Adafruit十大熱門產品
  1. Adafruit Ultimate GPS附加電路版──66頻道,頻率範圍w/10
  2. Adafruit馬達驅動板,適用Arduino v2套件
  3. PowerBoost 1000充電裝置──可充電5V Lipo USB Boost @ 1A
  4. Circuit Playground──積體微控制器和感測板
  5. PiTFT Plus 480×320 3.5吋TFT觸控式螢幕,適用於Raspberry Pi
  6. Adafruit 9-DOF Absolute Orientation IMU Fusion附加電路板──BNO055
  7. Adafruit Feather HUZZAH附ESP8266 WiFi
  8. Adafruit Feather 32u4 Basic Proto
  9. Adafruit Feather 32u4 Bluefruit LE
  10. Adafruit Pro Trinket──5V 16 MHz
資料來源:Adafruit 產品統計資料 2/18/17

應用

Ladyada創立開源企業的10大經驗談
  • 好生意和好企業是可以並行的。
  • 開源不是我們的商業行銷策略,而是我們的靈魂,也是我們在做的事。
  • 量測──如果你不量測,就不可能進行改良。
  • 我們每週都有全體員工會議,盡量將業務各個層面開誠布公。
  • 技能是可以教的。我們應該表揚的是做出正確決策的好人。
  • 學習讚美別人,不只是你自己或你的產品。
  • 交通太耗時間。請善用網路的力量。多刊登影片或部落格文章。
  • 學會說不。這與你做不做得到無關,而是與你想不想做有關。
  • 找一個優秀的商標法律師。如果你要走開源路線,你會跟別人分享很多東西,但保護商標很重要。
  • 你不需要一間華麗的辦公室來把事情做好。哪裏都可以做好工作,即使是一間公寓。
(譯:謝明珊)
原文
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